האוזן שלנו בנויה משלושה מדורים, כאשר לכל מדור חשיבות בהעברת המידע השמיעתי למוח. האוזן החיצונית, בנויה מהאפרכסת ומתעלת השמע. האוזן התיכונה, מורכבת מעור התוף ועצמות השמע (והנוזלים באוזניים, המוכרים בעיקר להורים לילדים – נמצאים בחלל זה). האוזן הפנימית, בה נמצא השבלול, מקבלת את המידע האקוסטי, ממירה אותו למידע עצבי ושולחת אותו למוח. בעיה או חסימה בכל אחד מהמדורים תגרום לירידה בשמיעה או לקושי בנגישות למידע שמיעתי.

מכשיר בהולכת עצם, או שתל בהולכת עצם (נקרא גם BAHI), מאפשר לעקוף בעיה באוזן החיצונית או התיכונה. לדוגמה, אפרכסת לא מפותחת או חסימה בתעלת השמע (ואז הצליל מבחוץ לא נכנס כלל לאוזן). קושי נוסף יכול להיות ניתוח שבעקבותיו הוסרו עצמות השמע או מצב של "אוזן כרונית" (דלקות חוזרות באוזן והפרשות מרובות המונעות הרכבה של מכשיר שמיעה קובנציונלי), מה שמוביל לכך שהאוזן הפנימית מתפקדת בצורה תקינה או קרוב לכך, אך יש צורך בעוצמה על מנת להפעיל את האוזן הפנימית.

למצבים אלה פותחו מכשיר שמיעה בהולכת עצם או מכשירים מעוגני עצם. מטרת המכשירים הינה לגרות (בעזרת רטט) את העצם הקרובה לאוזן הפנימית (עצם המסטואיד אשר ממומקמת מאחורי האפרכסת, בערך 5 ס"מ מקו התעלה). הרטט הזה מתורגם אצלנו במוח לצלילים ואנחנו שומעים… פלא? גם. בעיקר, מעקף שעובד נהדר.

למכשירים יש מספר גרסאות. ישנם מכשירים שמחייבים השתלה של אחד הרכיבים (יש עדיין חלק חיצוני אבל איכות השמיעה טובה יותר כי יש עיגון לעצם והצליל מגיע ישירות לאוזן הפנימית), וישנם מכשירים בהולכת עצם שאינם מיועדים להשתלה, לילדים קטנים או למבוגרים שלא יכולים לעבור את ההליך. מה שחשוב הוא, שאפשר לנסות את כל הגרסאות של המכשיר ללא ניתוח, ולו רק בכדי להרגיש את התרומה של המכשיר. זהו השתל היחיד שאפשר לנסות אותו לפני ההשתלה וזה יתרון משמעותי!